NAHUEL HUAPÍ (Región patgónica que abarca el lago y la isla Victoria)

Los indios la llamaban Nahuel Huapi (Isla del Tigre). DEnominación insólita para una región donde el tigre americano o yaguareté jamás asomó el bigote.

Un anónimo biógrafo del padre Nicolás Mascardi atribuyó el topónimo a "indios que por su valentía se llamaban tigres".

Dennler de la Tour especuló con la existencia de una familia puelche que tenía al jaguar como figura protectora. Y para el aventurero George Mustres el animal en cuestión no era la "verdadera fiera" de los guaraníes, sino el tigre de agua o huillín, un lobito acuático otrora abundante en los espejos andino - patagónicos.

Los primeros intentos coherentes por lograr una verdadera integración entre los aborígenes patagónicos y la estructura socio -política colonial fueron llevados a cabo por los jesuitas provenientes de Chile en el siglo XVII.

Los proyectos de colonización por 1641 fueron vanos porque la Capitanía General de Chile ejercía el control de las áreas ubicadas al oeste de la cordillera yBuenos Aires distaba dos mil kilómetros o más .

En esas gélidas regiones los jesuitas se vieron a la deriva marchando entre los bosques y aguas de los contrafuertes andinos del Neuquén habitadas por tribusindómitas,nada dispuestas a abandonar sus hábitos y creencias heredades en siglos anteriores.

Los frailes lograron la reducción de estas etnias reuniéndolos en misiones, donde con esfuerzos sobrehumanos les enseñarían los rudimentos básicos para satisfacer las necesidades primarias y adoctrinamiento religioso.

El lugar donde estuvo ubicada la primera reducción en el sur se encuentra hoy en la península de Huemul, en las proximidades del puerto del mismo nombre , sobre la costa norte del lago Nahuel Huapí.

El primer misionero jesuita fue el padre Nicolás Mascardi. n 1666, siendo rector del Colego de Castro, en la isla de Chiloé., asiento de todas las misiones jesuíticas del sur de Chile., vio llegar gran cantidad de indios puelches,cautivos de fuerrzas españolas que los habían apresado en las cercanías de Bariloche.

Por conversaciones tenidas con ellos supo que existían un grupo mde cristianos perdidos en unas tierras q las que llamaban Ciudad de los Césares.Desde entonces nacería en el Padre Mascardi la idea de levantar una misión en el país de los puelches y desde ell a acudir en ayuda de sus hermanos extraviados.

A fines de 1670, partió al frente de los cautivos para devolverlos a sus tribus; cruzó la cordilleraa norte del lago Nahuel Huapi, guiado por los indios y se detuvoen la tribu de los poyas.

A poco de llegar costruyó una humilde capillita de palos y ramas con techo de paja y al lado levantó un pequeño rancho., dedicándose durante tres años a su piadosa obra religiosa en compañía de Juan, un indiecito que había educado en Chiloé.La bautizó Nuestra Señora del Nahuel Huapí , lacual fue abandonada en 1674 cuando Mascardi fue muerto por los nativos.

Antonio Alemán, provincial de la Orden de Chile, se empeñó en restaurarla más en 1683, abandonado a su suerte no pudo lograr su objetivo.

De la labor desplegada en esa centuria quedaron escasos testimonios hasta que en el siglo XVIII se redoblaron esfuerzos para la dominación del Neuquén.

Los jesuitas Felipe Van de Meren - conocido como el padre Laguna - y Juan José Guglielmo en 1704 al descubrir el paso de los vuriloches, consiguieron el transporte de materiales y carpinteros. Se levantó una iglesia de madera, casa para los padres y almacenes para los productos.

Los indígenas exterminaron a estos mártires con chichas preparadas por ellos que contenían veneno tras un incendio se produjo el tercer abandono de la misión.